Personal branding: ‘Willen uitblinken’

Hoe werk je als professional aan het opbouwen en onderhouden van je eigen merk? Een vraag die met de opkomst van internet en sociale media de laatste jaren steeds meer aan betekenis wint. Voor Peter van der Steege is het antwoord duidelijk: investeren in personal branding en het ontwikkelen van een resultaatgerichte online strategie is de weg naar succes.

Uitblinken

Al ruim twintig jaar is hij onder meer actief als ontwerper, fotograaf en brandmanager voor grote merken in de fitnessbranche, van HealthCity en LAPT tot Achmea Health Centers. Fitbrand heet zijn in Groningen gevestigde bedrijf. Het werken aan de identiteit van bestaande merken in de top van de markt blijft hem boeien, tot op de dag van vandaag. Maar zeker niet alleen in de fitnessbranche. De interesse van Peter van der Steege gaat veel verder. Eigenlijk had hij altijd al belangstelling voor professionals die zonder uitzondering goed zijn in hun discipline en daarin willen uitblinken. Maar vaak ook mensen met minder inzicht in de waarde van hun eigen persoon. Zoals ook een strategische visie op de eigen toekomst in de meeste gevallen ontbreekt. Opgeslokt als ze zijn door de dagelijkse beslommeringen, de druk van het directe resultaat en gewoon omdat een mens niet kan beschikken over alle vaardigheden die nodig zijn om een goede reputatie om te zetten in een succesvol business model. Of zoals Van der Steege het kernachtig zegt: ‘’Je moet als professional meer werken ààn de zaak, in plaats van ìn de zaak.’’

Passie

Voor al die professionals die moeite hebben met het vermarkten van hun eigen naam heeft Van der Steege zijn recent verschenen boek ‘Bouw jouw brand’ geschreven. Samen met onderzoeker Jan Middelkamp en personal trainer/coach Kelby Jongen, ook al van die autoriteiten in hun vakgebied. Alle door de auteurs in de loop der jaren vergaarde kennis is in het boek bij elkaar gebracht. Helder en overzichtelijk, met een concreet 10-stappenplan voor de eigen personal brand. De publicatie is gekoppeld aan een praktische workshop, waarin hij de deelnemers meeneemt in het proces: hoe bouw je jouw eigen brand? Als geen ander weet Van der Steege dat personal branding steeds belangrijker wordt, maar ook dat het een containerbegrip is en vaak blijft steken in goede bedoelingen. Wat voor hem als een paal boven water staat: alles draait om passie. Maar enkel vakkennis, inspiratie en betrokkenheid zijn niet genoeg. ‘’Je moet jezelf ook leren accepteren en zien als merk en ontdekken waar je sterkste punten liggen. Een nichemarkt zoeken en daarin de beste willen zijn.’’

Valkuil

Tegenwoordig moet je het vooral hebben van een goede reputatie en de mond-tot-mond reclame die daarbij zijn werk doet. Het is volgens Van der Steege tegelijkertijd een kracht én een valkuil. “Je bent natuurlijk vaak vooral bezig met je klanten. Met de kinderen en hun ouders, je wilt natuurlijk dat elk kind op een prettige manier goed leert zwemmen. Of je wilt dat de 50-plusser nog goed kan bewegen in het water. Maar je wilt als professional toch ook graag je eigen dromen verwezenlijken?’’ De kern van zijn verhaal: om jezelf als een sterk merk neer te zetten moet je inzien dat je niet alleen je diensten en je vakkennis verkoopt, maar ook jezelf. ‘’Als professional vertegenwoordig je een economische waarde. Je bent een essentieel onderdeel van je product.’’ Om dat business model uit te bouwen is het zaak om kritisch in de spiegel te kijken. Van der Steege: ‘Je moet je jezelf voortdurend de vraag stellen: wat wil ik bereiken, waar sta ik nu, waar wil ik naar toe en welke oplossingen heb ik daarbij nodig?’’

Online marketing mix

Waar het aan de voorkant om gaat: klantbehoud en nieuwe klanten aan je binden, gezien worden als een autoriteit binnen jouw vakgebied. Van der Steege hamert op de juiste online marketing mix, waarbij je je voortdurend moet realiseren welke instrumenten voor jouw doelgroep het meest interessant zijn: van het bijhouden van een blog, aanwezig zijn op LinkedIn tot het plaatsen van een bericht op Facebook. Diensten als zoekmachine optimalisatie, content creatie en social media management zijn volgens Van der Steege werk voor professionals. ‘’Voor veel professionals is het een grote stap om samenwerking te zoeken. Ze zijn bang om hun kennis te delen en vrezen dat hun ‘geheim’ verklapt wordt. Maar om heel gericht bij je doelgroep in beeld te komen heb je hulp van anderen nodig.’’

Klankborden

Van der Steege praat uit ervaring als hij het heeft over het missen van kansen als gevolg van een tekort schietende online positionering. ‘’Veel professionals zijn online nauwelijks actief. Of ze hebben een website met informatie die niet meer up-to-date is. Vaak ontbreken ook de juiste foto’s die de aandacht trekken en vasthouden.’’ Wie zich wel online profileert, doet dat in veel gevallen met bescheiden financiële middelen. Ook daardoor wordt het maximale rendement van de boodschap niet gehaald. Van der Steege: ‘’Iedereen weet ondertussen wel dat je bijvoorbeeld veel kan bereiken met bloggen. Maar ik hoor mensen nog altijd zeggen dat ze niet kunnen schrijven. Ik zeg op mijn beurt dat een goede tekstschrijver zichzelf terugverdient. Net zoals een pakkend beeld uitnodigt om verder te lezen.’’ Betaalbare oplossingen zijn volgens Van der Steege vaak dichterbij dan wordt gedacht. ‘’Wees niet bang om bijvoorbeeld onderwijsinstellingen in je regio te benaderen. Zet bijvoorbeeld een stagiaire in om je marketing goed op poten te zetten.’’ Nog een tip: durf te klankborden, ook met andere generaties. ‘’Praat met jongeren die digitaal zijn ontwikkeld. Een businessplan is per definitie statisch en de wereld is volop in beweging. Zorg ervoor dat je gevoed wordt door de nieuwste ontwikkelingen.’’

Verdienmodel

Wat ook van belang is om daadwerkelijk tot een verdienmodel te komen: aanvullende producten aanbieden. ‘’Alles begint natuurlijk met ondernemerszin. Je moet een visie hebben op de ontwikkelingen en trends in de branche, weten wat de vraag van de consument is, nu maar zeker ook in de nabije toekomst. Die vraag moet je weten te koppelen aan je aanbod. Bij elk product gaat het over uitstraling en emotie. Je moet een sterk merk hebben. Online presentatie staat niet op zichzelf. Daarvoor is er al een prikkel geweest. De doelgroep ziet jou als een autoriteit en is benieuwd wat jij van een thema vindt. Die reputatie moet je optimaal benutten, waarbij je niet bang moet zijn om de kennis van specialisten in te zetten. Het gaat er ook om dat je anderen moet leren om voor jouw brand te werken en dat je zelf niet bang moet zijn om te groeien met je eigen merk. Anders sta je over twintig jaar nog steeds waar je nu staat en daar wordt niemand beter of gelukkiger van.’’